El productor estadounidense de aluminio Alcoa invertirá casi 30 millones de dólares probando una nueva tecnología en su planta de procesamiento en Australia Occidental que utiliza energías renovables in situ en lugar de combustibles fósiles para convertir la bauxita en alúmina.

La producción de alúmina a partir de bauxita requiere vapor, que Alcoa produce actualmente utilizando calderas que funcionan con combustibles fósiles. La prueba, que recibió 11,3 millones de dólares en fondos de la Agencia Australiana de Energía Renovable (Arena), electrificará este proceso mediante un método llamado «recompresión mecánica de vapor», que recomprime el vapor residual y lo rechaza en el proceso de refino.

ARENA dijo que esta tecnología tiene el potencial de “mejorar la eficiencia, reducir los costos y reducir las emisiones”.

La prueba comenzará con un estudio de viabilidad en la planta de procesamiento de alúmina de Alcoa en Wagerup, Australia Occidental. Si resulta factible, se instalará un módulo MVP de 3 megavatios en la planta, alimentado con electricidad renovable.

Dado que el 70% de las emisiones en la producción de alúmina provienen de este proceso, si esta nueva tecnología pudiera ampliarse con electricidad generada de manera renovable, tendría importantes implicaciones para las emisiones de la industria.

Australia es el mayor productor de bauxita del mundo y tiene el 15 por ciento de la capacidad de producción de alúmina del mundo.

El director ejecutivo de ARENA, Darren Miller, dijo: “Es fantástico ver que empresas como Alcoa toman la iniciativa de crear un camino para reducir sus emisiones en un proceso que requiere mucha energía y es difícil de reducir. Esta tecnología representa una oportunidad para electrificar un proceso de refino que actualmente funciona con combustibles fósiles utilizando una solución renovable que aborda nuestra prioridad de inversión de ayudar a la industria a reducir las emisiones, así como la Hoja de ruta de inversión en tecnología del gobierno. Este es un paso importante en el camino hacia el aluminio verde en Australia «.

Eugenio Azevedo, vicepresidente de mejora continua de Alcoa, dijo que la aplicación de MVR, si tiene éxito, sería “un importante paso adelante para reducir aún más las emisiones de gases de efecto invernadero”.

“El uso de alúmina con bajo contenido de carbono en el proceso de fundición también reducirá la huella de carbono general del metal, al considerar las emisiones indirectas y directas en la extracción de bauxita, el refinado de alúmina y la fundición de aluminio”, dijo.

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