En la actualidad, pocos países requieren que los productores paguen un impuesto al carbono o participen en un esquema de comercio de emisiones (ETS). Pero a medida que los gobiernos buscan cumplir los objetivos de descarbonización, esa situación podría cambiar y es probable que aparezcan cargos por carbono que transformarán el sector upstream, afectando tanto el valor de los activos como a la economía de la industria.

Graham Kellas, vicepresidente senior de investigación fiscal global de Wood Mackenzie, dijo: “Los gobiernos tienen dos opciones para imponer cargos por carbono en las operaciones upstream. Pueden aplicar un impuesto al carbono, que es una tasa impositiva fija que se aplica a todas las emisiones de dióxido de carbono, o implementar un ETS. Bajo ambos esquemas, el impacto financiero en proyectos específicos puede potencialmente ser mitigado por una asignación de emisiones».

Actualmente existen más de 60 regímenes de carga de carbono a nivel internacional, nacional y subnacional, pero muy pocos afectan a las principales áreas productoras de petróleo y gas a una tasa superior a 20 dólares por tonelada.

Noruega es el país más destacado por las cargas de carbono upstream: además de haber aplicado un impuesto sobre el CO2 desde 1991, es miembro del RCDE de la UE. El programa de la UE, en el que también participa el Reino Unido, es el más grande y activo del mundo.

El primer impuesto al carbono de América del Norte para los grandes productores de petróleo y gas fue establecido por la provincia canadiense de Alberta en 2007. Columbia Británica implementó un impuesto similar en 2008, y el gobierno federal canadiense introdujo un impuesto en 2019. El año pasado, el gobierno canadiense anunció que su impuesto al carbono aumentaría al equivalente de alrededor de 135 dólares estadounidenses por tonelada para 2030. La agenda verde del presidente estadounidense Joe Biden está haciendo que los cargos de carbono para las operaciones upstream en los Estados Unidos sean cada vez mucho más probables.

Mientras tanto, la propuesta del gobierno noruego de casi triplicar su tasa general de impuestos al carbono en las operaciones upstream de petróleo y gas es una declaración audaz, considerando que las E&P que operan en la plataforma continental noruega ya pagan los impuestos al carbono más altos del mundo.

El nuevo plan de carbono de Noruega tiene como objetivo reducir las emisiones de sectores como los residuos y la agricultura, que aún no están expuestos a los impuestos al carbono. Sin embargo, los productores de petróleo y gas también se verán afectados.

Kyrah McKenzie, del equipo de investigación upstream de WoodMac, dijo: “Las propuestas verían que el impuesto al CO2 combinado de Noruega y el precio ETS de la UE alcanzarían 262 dólares por tonelada para 2030, casi un aumento de tres veces en comparación con el precio actual. Los cambios aumentarán los impuestos al carbono a casi 2.000 millones de dólares al año para 2030, y sumarán alrededor de $ 2 por barril de opex, similar a las tarifas de transporte. Esto podría aumentar hasta $ 10 por barril de petróleo equivalente en campos más maduros ”.

Sin embargo, McKenzie dijo que las altas tasas impositivas de Noruega, contra las cuales los impuestos al carbono son deducibles, ayudarían a compensar el aumento. La baja intensidad de carbono de Noruega también reduce la exposición. Y añadió: “Como resultado, las implicaciones para los activos y el valor de la empresa son mínimas. Creemos que las valoraciones de los activos caerían alrededor de un 1% ($ 1.400 millones), aunque el valor de la empresa podría caer hasta un 5% para aquellos con carteras más maduras y con alto contenido de carbono ”.

Si bien el cese de la producción puede adelantarse en algunos campos noruegos, el impacto en la recuperación es limitado. La investigación de WoodMac indica que quedarían en el suelo menos de 50 millones de barriles de petróleo equivalente.

McKenzie agregó: “Nuestro análisis muestra que el tratamiento fiscal de los impuestos al carbono es posiblemente más importante que la fijación de precios. Un precio de 262 dólares por tonelada de carbono en otras partes del mundo tendría implicaciones más graves «.

Kellas dijo que los productores han estado incluyendo supuestos de precios del carbono, generalmente entre $ 40 y $ 100 por tonelada, en sus modelos financieros durante algún tiempo.

Su análisis indica que a $ 40 por tonelada, la mayoría de los valores de los activos son relativamente insensibles al cargo por carbono, aunque incluso esa tasa podría acabar con el valor restante de algunos activos. Pero a $ 200 por tonelada, una tasa más baja que la que propone Noruega para 2030, un tercio de todos los activos tendrían al menos el 50% de su valor restante transferido en cargas de carbono.

“Estas cifras asumen que todas las emisiones están sujetas a cualquier cargo por carbono. La exposición real será menor, dependiendo de la voluntad de cada gobierno de ofrecer derechos de emisión en forma de créditos de emisiones gratuitos. Esta es la medida más importante que los gobiernos pueden utilizar para modificar las tarifas de carbono, salvaguardando así el valor de los activos y disminuyendo el impacto en la inversión en el sector».

El otro instrumento principal para suavizar el impacto de los cargos por carbono es la capacidad de compensarlos con otros pagos al gobierno. “Si bien es posible mitigar el impacto de los cargos por carbono, será complicado de lograr en muchas jurisdicciones”, dijo Kellas.

“Los países con regímenes fiscales que incluyen royalties, que se gravan sobre los ingresos brutos y no permiten la deducción de los costos operativos, estarán en desventaja en comparación con aquellos con sistemas centrados en los impuestos. Y para las operaciones upstream gobernadas por contratos de producción compartida, la mitigación será aún más compleja”.

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