Más de una quinta parte de las centrales de gas europeas y casi un tercio de las estadounidenses están generando pérdidas, y el aumento de los precios del combustible corre el riesgo de hacer que muchas más caigan en números rojos, según un informe del grupo de expertos financieros Carbon Tracker.

También encuentra que los desarrolladores de la mayoría de las plantas de gas planeadas o en construcción nunca recuperarán su inversión inicial. Más de 24.000 millones de dólares están en riesgo en EEUU y casi 3.500 millones en el Reino Unido, incluso si las plantas funcionaran durante toda su vida útil planificada .

Sin embargo, muchos gobiernos se han comprometido a alcanzar el cero neto para 2050, y esto requerirá que la mayoría de las plantas de gas se cierren antes del final de su vida útil, a menos que haya un progreso significativo en las tecnologías para reducir o mitigar las emisiones. El presidente de Estados Unidos, Joe Biden, y el primer ministro del Reino Unido, Boris Johnson, se han comprometido a ofrecer un sector energético libre de carbono para 2035. La UE también ha dejado claro que el gas no tiene futuro a largo plazo.

El informe calcula que si las plantas de gas se eliminan gradualmente de acuerdo con un objetivo de cero neto para 2050, casi 16.000 millones de inversión en unidades que actualmente son rentables podrían entrar en pérdidas . En EEUU 5.800 millones de dólares están en riesgo y 10.100 millones en Europa.

El informe «Put Gas on Standby» advierte que se debe eliminar el gas para cumplir con los objetivos climáticos. El gas es la mayor fuente de emisiones del sector energético en Europa, representa el 34% y es responsable del 44% de las emisiones del sector eléctrico de EEUU. El gas tiene un papel limitado en el apoyo al sistema eléctrico a medida que las plantas de carbón se cierran y las energías renovables se expanden. Tanto en Europa como en EEUU ya es más barato generar energía mediante la construcción de nueva capacidad solar y eólica terrestre que continuar haciendo funcionar las plantas de gas existentes.

“El uso a largo plazo de gas sin cesar para la generación de energía es incompatible con los objetivos climáticos, y es poco probable que las unidades funcionen durante toda su vida útil. Los inversores que continúan apostando por el gas antes de las energías renovables no solo se están exponiendo al riesgo de activos inmovilizados, sino que también están potencialmente perdiendo tasas de rendimiento más altas del sector de la energía limpia», dijo Jonathan Sims, analista senior de Carbon Tracker y coautor del informe.

Carbon Tracker analizó las finanzas de 835 plantas de energía de gas operativas en Europa (189GW, 85% de la capacidad total) y 2.200 plantas en los EEUU (513GW, 97% de la capacidad).

El informe encuentra que 43 GW en el Reino Unido y la UE (22%) y 159 GW en EEUU (31%) ya generan pérdidas cuando se tienen en cuenta los costos operativos y de carbono. En Alemania, el 88% de la flota de 23,7 GW del país no es rentable y podría perder un promedio de 20 dólares por cada megavatio hora de generación este año y el próximo.

El rápido despliegue de energía eólica y solar ha reducido la utilización de las plantas de gas. Se espera que los números crecientes no sean rentables durante la próxima década a medida que el uso continúe cayendo, los precios del carbono aumenten y los gobiernos aceleren las medidas para cumplir con los compromisos climáticos.

El informe advierte que la economía de la energía a gas es cada vez más frágil y las unidades están muy expuestas a la volatilidad de los precios del gas, que se encuentran en niveles récord en Europa. Los operadores europeos también están expuestos a los precios del carbono, que se han multiplicado por diez en cuatro años.

De hecho, el informe puede subestimar la situación de las compañías eléctricas. Su modelo asume precios del gas para 2021 al nivel anterior a Covid en 2018-19, con un promedio de alrededor de $ 24 / MWh en Europa y $ 11 / MWh en los EEUU. En realidad, el promedio desde octubre de 2020 ha sido casi un 50% más alto en Europa a más de $ 35 / MWh y más de un tercio más alto en los EEUU, a $ 15 / MWh.

Actualmente, las eléctricas estadounidenses planean construir 89 nuevas plantas de gas con una capacidad combinada de 28,1 GW en áreas del país donde no se benefician de los precios regulados, pero el informe encuentra que ninguna será viable, poniendo en riesgo más de $ 24.000 millones . En Europa, más de dos tercios de la nueva capacidad de gas prevista, un total de 23,7 GW, no recuperará su inversión inicial. Casi 3.500 millones están en riesgo en el Reino Unido , donde hay planes para 20 nuevas unidades con una capacidad combinada de 11,4 GW.

Se espera que los costos de las energías renovables y el almacenamiento de baterías continúen cayendo rápidamente. En  EEUU ya es más caro hacer funcionar la generación de gas existente que construir una nueva planta de eólica terrestre respaldada por una batería de iones de litio de cuatro horas, y para 2025 la energía solar con almacenamiento será más barata que el gas. Para 2023, prácticamente la mitad de la capacidad operativa de gas de Europa será más costosa de operar que la construcción de nueva energía eólica o solar en tierra con almacenamiento en baterías, aumentando a más del 85% para 2030.

Incluso sin nuevas políticas gubernamentales para eliminar gradualmente las plantas de gas, se espera que solo siete países tengan flotas de gas rentables para 2035, de los cuales los cinco principales (Italia, Reino Unido, Francia, Irlanda y Polonia) respaldan el gas a través de los mercados de capacidad. Estos están diseñados para garantizar un suministro de energía confiable al ofrecer incentivos financieros a los generadores que pueden hacer que la capacidad esté disponible en los períodos en que más se necesita.

Pero el informe advierte a las eléctricas que no dependan de los mercados de capacidad para obtener ganancias futuras. La tecnología limpia es cada vez más capaz de competir con el gas para proporcionar energía en las horas pico, y los gobiernos ya están comenzando a reestructurar los pagos por capacidad para alinearse con sus objetivos climáticos.

“Los formuladores de políticas deben considerar si el apoyo a proyectos de gas potencialmente no rentables que pueden socavar los esfuerzos para lograr los objetivos climáticos a largo plazo es el mejor uso para los fondos de los contribuyentes. Las energías renovables, respaldadas por el almacenamiento, son cada vez más capaces de proporcionar servicios de red confiables que no se ven afectados por los precios volátiles del combustible y el carbono. Esto ofrece una mayor estabilidad de precios para los consumidores y las empresas». dijo Sims.

El informe insta a los gobiernos a reestructurar los mercados de capacidad para reducir el apoyo al gas y dirigir los fondos a la tecnología de bajas emisiones de carbono, y establecer fechas de finalización para el uso de gas sin cesar en la generación de energía.

Dice que las eléctricas deben reconocer el hecho de que las plantas de gas tendrán que cerrar temprano para cumplir con los objetivos climáticos y considerar una liquidación ordenada de los activos para maximizar el valor para los accionistas. Les advierte que no deben depositar sus esperanzas en la captura y almacenamiento de carbono, señalando que la tecnología es costosa y los esquemas piloto no han logrado estimular el despliegue a gran escala.

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